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La diarrea, un problema de salud pública 

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Pérez-Martínez Iza

En esta época de calor, las enfermedades diarreicas se incrementan. La diarrea es un problema de salud pública importante, sobre todo los casos persistentes, ya que los afectados presentan una gran pérdida de líquido y electrolitos, y pueden padecer problemas de deshidratación importantes, en especial los niños y los ancianos (1).

En todo el mundo se producen unos 1,700 millones de casos de enfermedades diarreicas infantiles cada año. Las enfermedades diarreicas son la segunda mayor causa de muerte de niños menores de cinco años, además de que es una de las principales causas de malnutrición de niños menores de cinco años; aunque son enfermedades prevenibles y tratables, matan a 525,000 niños menores de cinco años cada año. Una proporción significativa de las enfermedades diarreicas se puede prevenir mediante el acceso al agua potable y a servicios adecuados de saneamiento e higiene.

Existen tres tipos clínicos de enfermedades diarreicas:

  • la diarrea acuosa aguda, que dura varias horas o días;
  • la diarrea aguda con sangre, también llamada diarrea disentérica o disentería;  
  • la diarrea persistente, que dura 14 días o más (2).

Los tres tipos de infecciones que causan diarrea son:

  • Infecciones víricas. La gastroenteritis vírica es una causa común de la diarrea aguda. Muchos virus causan diarrea, incluyendo al norovirus y rotavirus. 
  • Infecciones bacterianas. Varios tipos de bacterias pueden entrar al cuerpo a través de agua o alimentos contaminados y causar diarrea. Las bacterias comunes que causan diarrea incluyen CampylobacterEscherichia coliSalmonella y Shigella .
  • Infecciones parasitarias. Los parásitos pueden entrar al cuerpo a través de los alimentos o el agua e instalarse en el tubo digestivo. Los parásitos que causan diarrea incluyen CriptosporidioEntamoeba histolytica y Giardia lamblia (3)

Tabla 1 Reseña general de los agentes causantes de diarrea (4)

Las infecciones en el tubo digestivo que se propagan a través de los alimentos o bebidas se conocen como intoxicaciones por alimentos. La causa de la diarrea del viajero es consumir alimentos o agua contaminada por bacterias, virus o parásitos. La diarrea del viajero es por lo general aguda. Sin embargo, algunos parásitos causan diarrea que dura más tiempo. La diarrea del viajero puede ser un problema para las personas que viajan a países en vías de desarrollo (3).

Aunque no todas las diarreas son de causa infecciosa es importante identificar la causa. Una vez diagnosticada correctamente la diarrea, la primera medida que debe adoptarse es la rehidratación por vía oral. La deshidratación es frecuente en niños y ancianos; para rehidratar se recomiendan las soluciones de rehidratación oral, cuya utilización está basada en que los mecanismos de absorción activa del sodio permanecen indemnes, o al menos muy eficaces, en todos los tipos de diarrea aguda. Estos mecanismos pueden ser estimulados por numerosos nutrientes (glucosa, galactosa, glicina y péptidos), de tal manera que la absorción de sodio y glucosa se ve facilitada por la presencia conjunta de ambos elementos en la luz intestinal.

La Organización Mundial de la Salud (OMS) recomienda la fórmula de rehidratación por vía oral. Esta fórmula se comercializa en sobrecitos que hay que verter en una jarra de un litro de agua, agitar hasta su disolución y beber en cantidades pequeñas cada una o dos horas. Si no se dispone de este preparado, se puede preparar una fórmula muy similar en casa mezclando: un litro de agua, dos cucharadas soperas de azúcar (para la ingestión de glucosa), media cucharadita cafetera de sal (para la ingestión de cloruro sódico), media cucharada de café y el zumo de un limón mediano (para ingerir potasio) (1)

Figura 1.

Entre las diarreas no infecciosas más comunes están las causadas por:

  • Medicamentos como antibióticos, tratamientos contra el cáncer -como quimioterapia y radiación- y antiácidos que contienen magnesio o laxantes.
  • Intolerancia y sensibilidad a ciertos alimentos, como la grasa o la lactosa.
  • Enfermedades del estómago, el intestino delgado o el colon; por ejemplo, Síndrome de Intestino Irritable o Enfermedad Inflamatoria Intestinal como la Colitis Ulcerativa y la Enfermedad de Crohn.
  • Algunas personas podrían presentar diarrea no infecciosa después de una cirugía de estómago o de intestino debido a que algunas intervenciones quirúrgicas pueden impedir la adecuada absorción de nutrimentos y agua durante el periodo de recuperación.
  • En las alergias alimentarias, uno de los principales síntomas puede ser la diarrea. En algunas ocasiones si la alergia es más severa se puede ver acompañada de otros síntomas como exantema (presencia de ronchitas en la piel), vómito y en los casos más graves, dificultad respiratoria (7).

Referencias bibliográficas:

  1. Pérez Alcázar, M. (2003, April 1). Diarrea. Clínica y tratamiento. Farmacia Profesional. https://www.elsevier.es/es-revista-farmacia-profesional-3-articulo-diarrea-clinica-tratamiento-13046489
  2. World Health Organization. (n.d.). Enfermedades Diarreicas. World Health Organization. https://www.who.int/es/news-room/fact-sheets/detail/diarrhoeal-disease#:~:text=Hay%20tres%20tipos%20cl%C3%ADnicos%20de,dura%2014%20d%C3%ADas%20o%20m%C3%A1s
  3. NIH. (n.d.). Síntomas y Causas de la diarrea – Niddk. National Institute of Diabetes and Digestive and Kidney Diseases. https://www.niddk.nih.gov/health-information/informacion-de-la-salud/enfermedades-digestivas/diarrea/sintomas-causas  
  4. WGO. (n.d.). Spanish: World Gastroenterology Organisation. World Gastroenterology Organisation (WGO). https://www.worldgastroenterology.org/guidelines/acute-diarrhea/acute-diarrhea-spanish   
  5. Centro Nacional para la Salud de la Infancia y Adolescencia. (2018, July 6). Aprende a prevenir Las Enfermedades diarreicas agudas. Aprende a prevenir las Enfermedades Diarreicas Agudas. https://www.gob.mx/salud/censia/articulos/enfermedades-diarreicas-agudas-edas-131075?state=published
  6. Social, C. G. de C. (2024). SSM advierte riesgos de no atender la diarrea crónica en menores de edad. https://salud.michoacan.gob.mx/ssm-advierte-riesgos-de-no-atender-la-diarrea-cronica-en-menores-de-edad/
  7. Floratil. (2023, August 14). Causas de diarrea no infecciosa. Floratil MX. https://floratil.mx/causas-de-diarrea-no-infecciosa/

Autor para correspondencia: Pérez- Martínez Iza1

1Universidad del Colegio Latinoamericano de Educación Avanzada, Aguascalientes, México iperez@clea.edu.mx